Les moutons de Panurge

Les moutons de Panurge

Retrouve le cours de français 3ème sur les moutons de Panurge avec digiSchool ! Chapitre "Vivre en société, participer à la société", sous-chapitre "Dénoncer les travers de la société".

Dans cette leçon nous apprendrons l'origine de l'expression "des moutons de Panurge" qui trouve sa source dans un texte de Rabelais !

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Les moutons de Panurge

Le contenu du document

Prérequis

Pour aborder cette fiche, je dois...

  • Avoir compris que la littérature peut dénoncer certains travers de la société ...
  • ... sans nécessairement passer par l'argumentation directe !

Objectifs

A l'issue de cette fiche, je peux...

  • Expliquer l'origine de l'expression "les Moutons de Panurge"
  • Expliquer la signification de cet épisode !

Introduction

Aujourd'hui, on appelle "moutons de Panurge" les personnes qui se conforment à une idée dominante, à une mode, à un mouvement etc. Ceux qui suivent sans réfléchir. Ces moutons ne bêlent pas et n'ont pas de laine sur le dos, mais cela a-t-il toujours été le cas ? L'expression "des moutons de Panurge" vient en réalité d'un épisode du Quart livre de Rabelais... Que raconte ce passage ? Comment l'interpréter ?

I. Les moutons de Rabelais

Qui sont ces fameux moutons de Panurge ? L'épisode se situe dans le Quart livre de Rabelais...

A. Le Quart livre de Rabelais

Publié en 1548, le Quart livre est le quatrième roman de Rabelais, après Pantagruel, Gargantua et le Tiers Livre.

Dans ce livre, le géant Pantagruel prend la mer, avec ses compagnons de route, pour aller interroger l'oracle de la Dive Bouteille.

Cet oracle de la Dive Bouteille est assez peu évoqué, et le texte raconte surtout l'épopée des compagnons, allant d'île en île.

B. L'épisode des Moutons de Panurge

1. Où se situe cet épisode ?

L'épisode des Moutons de Panurge se situe au chapitre VIII du Quart livre, intitulé "Comment Panurge fit noyer en mer le marchand et les moutons."

2. Qui sont les fameux moutons de Panurge ?

Les moutons de Panurge n'appartiennent pas en réalité à Panurge, mais à un marchand nommé Dindenault... Et ce ne sont pas des moutons de race commune : en effet, les fameux moutons que rencontrera Panurge sont de la même race que Chrysomallos, le bélier à la Toison d'or !

3. Que s'est-il passé avec les moutons ?

Le navire transportant Pantagruel et ses amis aborde un autre navire, celui du marchand Dindenault. Panurge, l'un des compagnons de voyage du géant, se dispute avec Dindenault, qui se moque de ses vêtements.

Lorsque la dispute se calme enfin, Panurge décide d'acheter un mouton à Dindenault : il négocie longuement, car ces moutons de race valent un certain prix... Mais lorsqu'il obtient enfin que Dindenault lui vende une bête, Panurge ne la garde pas : il la jette par-dessus bord.

Les moutons ayant un comportement grégaire, ils ont la réputation de toujours suivre la tête du troupeau : aussi le reste du troupeau, voyant qu'un des leurs est tombé à l'eau, se jette à l'eau et se noie... Les moutons, ici, sont décrits comme des animaux "sot[s]" et "inepte[s]", se jetant à la mort car ils sont incapables de la moindre réflexion :

"Panurge, sans dire autre chose, jette en pleine mer son mouton criant et bêlant. Tous les autres moutons, criant et bêlant avec la même intonation, commencèrent à se jeter et sauter en mer à sa suite, à la file. C’était à qui sauterait le premier après leur compagnon. Il n’était pas possible de les en empêcher, comme vous connaissez le naturel du mouton, qui est de toujours suivre le premier, en quelque endroit qu'il aille. Aristote le dit aussi au livre 9 de l’Histoire des animaux, c’est l’animal le plus sot et inepte du monde."

Dans leur fuite effrénée, les moutons entraînent également Dindenault qui, en essayant de retenir l'un d'entre eux, est jeté à la mer et se noie.

II. Être un mouton de Panurge : La critique de Rabelais

Au-delà de l'histoire, les moutons de Panurge sont une métaphore...

A. Que critique Rabelais ?

Par cet épisode, Rabelais critique le comportement grégaire.

Les moutons sont des animaux réputés pour leur comportement grégaire : ils se déplacent en troupeau, et selon l'histoire, ils suivent même le mouton qui est à la tête du troupeau sans réfléchir.

Mais le mouton fonctionne ici comme une métaphore : Rabelais critique en réalité le comportement grégaire... chez ses semblables ! Bien entendu, l'homme n'est pas un animal grégaire dans le sens où il ne vit pas en troupeau, mais n'avez-vous pas l'impression, parfois, que nous agissons plus selon la volonté générale que selon celle qui nous est propre ?

N'oublions pas que Rabelais est un auteur humaniste...

B. Aujourd'hui, qu'est-ce qu'un mouton de Panurge ?

Par l'expression "mouton de Panurge", nous désignons une personne qui suit un mouvement plutôt que sa volonté, ses idées, son intuition.

Ainsi, on est un mouton de Panurge lorsqu'on suit une mode (vestimentaire, langagière...), lorsqu'on vote non pas selon ses idées, mais selon l'opinion dominante ; lorsqu'on va quelque part non parce qu'on le veut vraiment mais pour suivre un groupe...

Plus généralement, un mouton de Panurge est un suiveur, quelqu'un qui ne décide pas, qui ne réfléchit pas par lui-même.

Conclusion

En décrivant les moutons de Panurge, Rabelais a décrit si fidèlement un défaut si répandu chez les humains... que ses moutons sont devenus une expression ! De nos jours, l'histoire des moutons de Panurge est probablement l'anecdote concernant des moutons la plus connue – mais ne nous y trompons pas, les moutons ne sont pas si bêtes que ça...

Le petit + dans votre copie

En évoquant les moutons de Panurge, distinguez bien le passage du Quart livre de Rabelais de la locution aujourd'hui courante !

Pour aller plus loin...

D'autres passages des œuvres de Rabelais sont également très intéressants par rapport à la vie en société : par exemple le passage de l'abbaye de Thélème dans Gargantua, qui est une description utopique de la vie en communauté !

Fin de l'extrait

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